Le réchauffement climatique et l’azote, responsables de la mort des récifs coralliens

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Une étude internationale publiée dans la revue Marine Biology vient de remettre en cause l’idée selon laquelle le réchauffement climatique est le seul responsable de la mort des récifs coralliens. Certes, la hausse globale des températures moyennes, due au réchauffement climatique en est une cause, la présence d’azote réactif provenant de sources multiples en est aussi une autre, selon l’étude. Cette dernière affirme que le réchauffement climatique et la présence d’azote sont à l’origine du blanchissement des récifs coralliens à travers le monde, définissant le « blanchissement » comme étant le dépérissement des coraux qui se traduit par leur décoloration.

Rappelons que, depuis 2016, près de la moitié de la Grande barrière de corail en Australie, inscrite au patrimoine mondial de l’Unesco en 1981, a été détruite.

Les chercheurs de la Florida Atlantic University (FAU) et d’autres collaborateurs se sont appuyés sur une base de données concernant la réserve marine de Looe Key en Floride, récoltée à l’aide de prélèvements d’eau effectués entre 1984 et 2014. Les eaux usées, les engrais et les terres mal traitées sont responsables de l’augmentation des niveaux d’azote, ce qui entraîne une carence en phosphore dans les récifs coralliens qui deviennent alors plus vulnérables au blanchiment. Ainsi, ils ont constaté que ces récifs dépérissaient avant même d’être touchés par la hausse des températures de l’eau causée par le réchauffement climatique.

Brian Lapointe, auteur principal de l’étude et chercheur à la FAU a expliqué qu’ils s’appuient sur des preuves convaincantes. « Nos résultats fournissent des preuves convaincantes que la charge en azote des Keys de Floride et de l’écosystème des Everglades, causée par l’homme, plutôt que le réchauffement des températures, est le principal facteur de dégradation des récifs coralliens dans la zone de préservation de Looe Key Sanctuary ». Si l’on se fie aux chercheurs, les coraux vivant dans la zone de préservation de Looe Key Sanctuary sont passés de près de 33% en 1984 à moins de 6% en 2008.

La pêche illégale ou le développement urbain sur les côtes sont également considérés comme étant des facteurs responsables du dépérissement des coraux. La destruction des récifs coralliens constitue non seulement un problème pour la biodiversité qu’ils abritent mais aussi pour nous, êtres humains, selon Michael Crosby. « Vous aimez respirer? Selon les estimations, plus de 80% de l’oxygène que vous respirez actuellement vient de l’océan. Il ne vient pas de la terre ferme. Pour continuer à respirer, vous devez donc avoir un océan en bonne santé », a-t-il résumé.

Il est possible que la majorité des récifs coralliens disparaissent de la surface de la Terre d’ici 2050 ou même plus tôt, alerte les scientifiques.

Moctar FICOU / VivAfrik

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