Percée botanique : Des scientifiques cartographient les espèces essentielles des forêts tropicales

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Les scientifiques ont découvert qu’un petit nombre d’arbres espèces dominent les forêts tropicales du monde entier, remettant en question les notions antérieures sur la diversité de ces écosystèmes.

Une collaboration internationale majeure de 356 scientifiques dirigée par des chercheurs de l’UCL a découvert des modèles de diversité d’arbres presque identiques dans les forêts tropicales du monde.

L’étude de plus d’un million d’arbres répartis sur 1 568 sites, publiée aujourd’hui (10 janvier) dans Nature, a révélé que seulement 2,2 % des espèces d’arbres représentent 50 % du nombre total d’arbres dans les forêts tropicales d’Afrique, d’Amazonie et d’Asie du Sud-Est. Chaque continent comprend la même proportion de quelques espèces communes et de nombreuses espèces rares.

Si les forêts tropicales sont réputées pour leur diversité, c’est la première fois que des scientifiques étudient les arbres les plus communs des forêts tropicales du monde.

Les scientifiques estiment que 1 053 espèces seulement représentent la moitié des 800 milliards d’arbres des forêts tropicales de la planète. L’autre moitié est composée de 46 000 espèces d’arbres. Le nombre d’espèces rares est extrême, les 39 500 espèces les plus rares ne représentant que 10 % des arbres.

L’auteur principal, le Dr Declan Cooper (géographie de l’UCL et centre de recherche sur la biodiversité et l’environnement de l’UCL), a déclaré : « Nos résultats ont de profondes implications pour la compréhension des forêts tropicales. Si nous nous concentrons sur la compréhension des espèces d’arbres les plus courantes, nous pouvons probablement prédire comment l’ensemble de la forêt réagira aux changements environnementaux rapides d’aujourd’hui. Ceci est particulièrement important car les forêts tropicales contiennent une énorme quantité de carbone stocké et constituent un puits de carbone d’importance mondiale.

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